面临职场变化,怎样保持签证身份

本文介绍在公司裁员,工作不好找的时候,可以怎样在美国保持合法签证身份,包括转换为其他签证身份。

美国海岸的灯塔,作者摄于 2022 年

最近,因为经济周期影响,一些雇主被迫裁员,尤其是在 IT 、社交媒体等受的行业。接下来,其他 IT 公司,以及其他行业包括金融、培训、财会和各种服务业也有可能会受到或多或少的影响。而经济萧条如果到来,对就业的冲击还会增加,需要相应准备。

持 H-1B 工作的员工,如果遇到裁员,H-1B 签证身份会失效。但是,在离职以后,还可以有 60 天的缓冲期(Grace Period),这段时间不算身份失效,不算 Out-of-Status 。在当前情况下,对这一段重要时间的用途需要增加了解,以便更好地应对变化。

首先,这个 60 天的 Grace Period 不仅限于 H-1B 持有人,对于用 L-1 、 O-1 和 TN 签证在美国工作的人也同样有效。

第二,需要注意个人护照的有效期和 I-94 的有效期。有些人只看到自己 H-1B 批准书上的有效期时间还很长,过期时间还在很久以后,就认为没有问题。但是,如果在办理 H-1B 申请的时候,或者此后出入境美国的时候,你的护照快要过期了,那么,你的 I-94 很可能也只有缩短了的有效时间,会和你的护照一起过期(甚至更早),即使你后来(在最近一次入境美国以后)又办理了护照延期(或者换了新的护照),也不能自动改变你的 I-94 有效期。 I-94 的有效期可以在 CBP 的网站查询。如果你的 I-94 即将过期,甚至已经过期,那么你就拿不到 H-1B 结束后 60 天的 Grace Period,还可能遇到其他麻烦。

第三,这个 60 天的 Grace Period 不是天经地义的。美国移民局理论上对于持有 H-1B 签证身份的个人有可能缩短甚至取消这段 Grace Period,当然一般移民局不会这样做,除非个人有未经许可工作或违法行为。对应的法规条文来自 8 CFR 214.1(l)(2)(第一个括号里面是小写的字母 L)。护照上面 H-1B 签证页的有效期,与在美国境内 H-1B 签证身份的有效期,是两个不同的概念,这里不再详细解释。

第四,如果是在 H-1B 的有效期正常结束(比如 I-797 批准书上面的时间到了,使用 H-1B 的三年或者六年时间满了,没有延期),那么,有可能没有这 60 天的 Grace Period 。在提前结束工作的情况下(比如被 Layoff 离职),一般可以有 60 天的 Grace Period 。

第五,在 60 天的 Grace Period 期间,仍然算是保持了在美国的合法身份,不算 Out of Status.   因此,如果正好在这 60 天里面绿卡排期排到了,可以正常提交 I-485 申请。如果在这 60 天里和美国公民或者绿卡持有人结婚,也可以提交亲属移民 I-485 申请(目前绿卡持有人的配偶也不需要排期)。如果和已经提交了 I-485 但是还没有批准的申请人结婚,一般(如果排期没有倒退)也可以作为副申请人提交职业移民的 I-485 申请。还有重要的一点,在这 60 天 Grace Period 里如果找到了新的雇主,由新雇主提交新的 H-1B 申请,那么同样可以在新的 H-1B 申请提交上去收到收据以后就开始为新雇主工作,不需要等到新的 H-1B 申请批准,最长可以达到 240 天。这对于申请人来说可以带来很大便利,尤其是在当前 H-1B 申请不能使用 Premium Processing 的情况下。

第六,如果正在办理绿卡过程中,绿卡办了一半,遇到工作变动,那么可以和雇主商量,看怎样继续。因为职业移民绿卡是为了将来的工作,为了个人在取得绿卡以后做这份工作,因此,理论上说,你现在没有在为这家公司工作,公司同样可以为你办理职业移民绿卡(就像一些中餐馆为目前身在中国的厨师提前办理职业移民,等他们排期到了以后拿到移民签证到美国来上班)。如果公司同意继续支持 PERM 申请,那么可以继续办理下去,但是在提交 PERM-Based I-140 的时候还是需要公司在表格上签字。

第七,如果公司有 Layoff,那么,即使个人当前还没有受到直接影响,接下来 PERM 申请也会很难批准,因为公司在刚进行大规模裁员以后难以证明招不到符合条件的员工)。这种情况下,可以考虑办理自主申请的 NIW 或者 EB-1A 绿卡。参见我们律所的文章:

第八,如果已经办到了后面的步骤,职业移民申请 I-140 已经批准,那么,雇主在一般情况下不能取消(Revoke)这个已经批准了的申请。如果这时候离职,可以保留此前的优先日期(Priority Date,PERM 申请提交的日期),在此后用这个优先日期来缩短排队时间。

第九,如果已经提交了 I-485,并且 I-485 Pending 超过了 180 天,一般来说,只要在此后找到新雇主(可以用 EAD 工作,当然如果愿意也可以申请 H-1B),新的职位和原先的职位相比属于「Same or Similar Job」,而且新雇主同意提交 I-485 Supplemental J 表,那就不用重新办理 PERM 和 I-140 步骤,可以继续当前的 I-485 申请。根据我们的经验和观察,一般到了这个阶段,即使有一段时间的工作 Gap 也不影响绿卡批准。

第十如果在 Grace Period 里难以找到新的工作,可以考虑转为 B-2 或者 F-1 等签证身份(如果配偶有在美国的签证身份,也可以考虑转为 H-4 、 L-2 、 O-3 、 F-2 、 J-2 等等家属签证身份)。自从 2020 年疫情发生以来,根据美国移民局的规定,如果因为疫情影响(包括航班减少,买不到机票)而需要在美国境内办理签证身份转换或者延期的,即使身份过期一段时间也可以得到审理。一般来说,转为 B-2 签证身份比较简单,要求较少,也较容易获得批准,因为很多 H-1B 持有人在美国生活和工作多年,不可能说走就走,总需要有时间整理个人财物,出售和处理一些物品,等等。提交申请以后,就可以继续待在美国,即使身份过期(visa status expired, out of status)也不算非法居留(unlawful presence)。如果在提交了转 B-2 的 I-539 申请以后,又有了新的工作机会,还是可以另外提交 H-1B 申请,不受影响。关于转 F-1 签证身份,请参见我们律所的文章:《在美国境内转 F1 学生身份,延长居住时间的方法》。

第十一,H-1B 持有人的配偶和孩子,如果目前持 H-4 家属签证身份,也需要同时考虑转换为其他签证身份,提交 I-539 表到美国移民局。

第十二对于持有 F-1 签证身份的留学生来说如果因为工作不容易找,Offer 取消等原因,现在无法开始或保持 OPT 工作,或者因为其他原因造成 F1 身份将要过期,可以考虑提交 I-539 表,申请转为 B-2 身份(当然也可以考虑转换学校,继续 F-1 身份)。美国移民局有对于 Special Situations 的规定,在个人因为航班受限等特殊情况而造成无法按时离开美国时,即使身份已经过期,也可以申请延期或者转换签证身份。同时,近期发生、不由个人控制的外部事件,也可以为个人提供需要办理签证转换或延期的充分理由。这也同样适用于目前在美国持 B2 签证探亲访问,身份即将过期,需要延期的人。

此外,根据美国联邦政府法规,8 CFR 214.2(f)(9),留学生(包括还没有毕业不能申请 OPT 的在校学生)遇到意外事件 (unforeseen circumstances),比如生活费用增加,收入来源减少,发生其他支出等等情况,可以依据 severe economic hardship 的理由申请工作许可(EAD)。有了 EAD 会为留学生在美国找工作带来便利,抵消经济形势变化造成的一些不便。目前申请 EAD 不算移民倾向,不影响此后申请 OPT,签证转换,和绿卡。

第十三对于持 J 签证的访问学者和家属,在 J1 豁免完成以前,不能在美国境内转为其他签证身份。但是,J 签证身份到期(包括 DS-2019 表到期或者在美国的工作终止)以后,还有 30 天的 Grace Period,可以安排。另外,如果不是 CSC 公费的访问学者,其他人(包括 CSC 资助读学位的 J1 持有人)一般都可以通过「不持异议」(no objection) 申请 J1 豁免。

中国使领馆要求申请人已经有来自美国雇主(大学、研究机构或公司)的信件表明会为申请人办理 H1B 工作签证,或者有其他证据表明申请人可以在美国继续居住。我们的经验是,有亲属移民或者职业移民的申请收据,可以满足这一要求。比如,中国学者可以考虑提交 EB-1 或者 NIW 类别的 I-140 申请(没有办 J1 豁免的时候也能提交),然后用来自移民局的申请收据作为办理 J1 豁免的凭据。参见《新未名律所:J1 豁免的几种方法、注意事项和批准案例》。

第十四对于持 B-2 签证在美国需要延期或者转换签证身份的个人:B-2 持有人如果在美国被学校录取,或者找到合适的工作职位,也可以申请在美国境内转换为 F-1 、 J-1 、 H-1B 、 O-1 、 L-1 等签证身份,我们的客户有这样的成功例子。另外,B-2 持有人如果有配偶等亲属是美国公民,有绿卡,或者持签证在美国工作学习,也可以申请在美国境内转为绿卡身份或者家属签证。

第十五延期或者转换签证身份的 I-539 申请提交以后,在移民局审理期间,就可以继续留在美国。此后,不管申请是否批准,或者是否在申请 Pending 期间离开美国,这段时间都不算在美国的「非法居留」(unlawful presence) 。

第十六关于是否可以同时或者先后提交两份转身份/延期 的申请,比如提交了转 B2 身份或者延期的申请,在此前此后又有 H1B 、 F1 、 J1 或者其他类别的申请。这是可以的。不同申请并不互相影响,你可以有不止一份申请在移民局等待审理。如果你最想要的那份申请先得到了批准,你可以 withdraw 另外一份在 pending 的申请。如果你的另外一份申请先得到了批准,你还可以继续等待更想要的申请的审理,你在美国的签证身份可以依据这个后批准的申请为准。

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