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Vox:为什么中国能在电动车之战中胜出?

2024 年,Ford Motors 减少了 F-150 Lightning 的生产,这是一款电动版的流行皮卡车。 Lightning 的销量下滑,部分原因是它的价格比燃油版更高。这不仅仅是 Ford 的问题。美国新电动车的平均价格大约为 5.5 万美元,这使得电动车在美国很难卖得动。

电动车制造成本的约 40% 来自电池。 2023 年,Ford 考虑在弗吉尼亚、或密歇根州建一个新的电池工厂,以帮助降低成本。但这里有个问题 —— Ford 使用的电池技术来自中国公司 CATL,它是全球最大的电池制造商。弗吉尼亚州长否决了 Ford 在该州建电池厂的提议,因为该项目与中国的联系。 Ford 的 CEO 为此进行了辩护,表示该工厂是 Ford 的全资子公司,但最终还是得另寻工厂地点。

这个插曲卷入了中美之间广泛的贸易战中。中国的电动车市场在迅速崛起 —— 中国占全球电动车销售的一半以上,并在短短几年内推出了时尚且价格实惠的电动车。关键在于电动车的电池,这是中国在全球市场上真正占据主导地位的部分。

那么中国公司是如何创造出世界领先的电动车电池的?美国汽车制造商能否在没有中国电池的情况下,制造出价格实惠的电动车?

中国公司能够开发出电动车电池的第一个主要原因,是得到了大量政府支持。

大约 20 年前,中国即将成为世界上最大的石油进口国,而电动车可以帮助中国实现能源独立。此外,中国城市中由于汽车排放而导致的空气污染问题日益严重。当时的科技部长对电动车非常支持,他认为中国公司在内燃机技术上永远无法与外国竞争,于是转而支持 「新能源汽车」 的政策。制造电动车的公司在卖车时可以获得补贴,此外还可以获得政府提供的廉价土地租赁、以及国家银行提供的低息贷款。

据估计,从 2009 年到 2022 年,中国政府向电动车行业提供了 290 亿美元的补贴、研发经费和税收优惠。从 2009 年开始,地方政府还推动公交车和出租车电动化,为中国公司提供了庞大的市场。深圳市的 1.6 万辆公交车由比亚迪电动化,而比亚迪后来成为世界上最大的电动车公司。为了让消费者接受电动车,政府还提供了慷慨的补贴和其他优惠,比如充电折扣、停车优惠、以及交通拥堵相关的政策。电动车甚至有不同颜色的车牌,让人们可以清楚地看到这是电动车,享受特别待遇。

但在早期,中国产的电池并不理想,因此中国政府开始引入更严格的电池标准,要求电池密度达到一定水平才能获得补贴。中国的电动车销售爆发式增长,政府也通过制定政策保护本土电池行业。当外国汽车公司如 GM 和 Tesla 想在中国销售电动车时,政府规定他们的车必须使用中国制造的电池,才能获得消费者补贴。尽管中国中央政府在 2022 年逐步取消了消费者补贴,但市场需求已经形成。到了 2024 年,中国新车销售有超过一半是电动车,这标志着大多数人现在更喜欢电动车而非燃油车。

中国电池公司如此强大的第二个原因是电池组件的供应链。

电动车通常使用锂离子电池。电池单元的四个主要组件是正极、负极、电解液和隔膜。正极通常含有镍、钴和锰,负极使用石墨,电解液主要由锂盐组成。过去几年,中国公司开始收购全球各地矿山的股份,以确保控制生产和价格。结果是中国公司控制了电池所需矿物的大部分全球供应。

中国真正控制供应链的是矿产之后的步骤。不管是谁开采,中国提炼了绝大多数矿物,这是将原材料磨成粉末并提取所需矿物的步骤。这个过程非常污染,因此在发达国家很少见。中国工厂还制造了大部分电池组件,并将它们组装成电池单元。因为中国已经有了为电子产品制造电池的成熟生产能力,比亚迪就是一个例子,它在 90 年代开始生产电子产品电池,然后进入电动车生产领域。美国历史上从未是锂离子电池的制造者,之前是日本和韩国,现在中国已超越两者。

中国对电池供应链的控制如此广泛,以至于拜登政府出台规定,电池组件或矿物的中国来源比例不得超过一半,才能获得税收优惠。结果,只有约 20% 的电动车型号符合标准。

凭借市场主导地位,中国公司在电池创新方面也领先世界。过去两年,中国公司找到了避免使用最昂贵的两种电池矿物镍和钴的方法,他们通过开发一种叫磷酸铁锂(LFP)的电池技术实现了这一目标。 2023 年,CATL 宣布了一种 LFP 电池,可以在 10 分钟内为汽车提供 370 英里的续航里程,比亚迪也开发了自己的 LFP 电池版本,叫刀片电池,它像一把又薄又长的刀片,通过这种形状,可以在同样的空间内装更多的电池,从而使汽车行驶更远。如今,LFP 电池在电动车电池中所占比例越来越大,并且几乎全部在中国制造。

但这种情况不会持续太久。 CATL 在德国建了电池厂,并计划在匈牙利为欧洲汽车市场建厂。而 Ford 最终在密歇根州 Marshall 镇找到 CATL 电池厂的落脚点,该项目引发了美国国会众议院的调查。但如果成功,这将是美国首个 LFP 电池厂。这些因素使得在全球向电动车过渡过程中,几乎无法避免使用中国的电池。

那么有没有其他可行的替代方案呢?答案是否定的。 LFP 技术非常成熟,电池业务是全球业务,没有替代方案。

一些人指责中国政府对电动车行业的支持构成了不公平的全球竞争,还有人权和环境问题也与中国的电池供应链有关。美国正在投资自己的政府支持,以建立自己的电池行业。彭博社估计,到 2030 年,美国需要花费 820 亿美元来满足国内需求。

所以,将来可能实现,但现在还没有办法。我们迫切需要转向电动车,以摆脱化石燃料,而美国汽车制造商还在苦苦挣扎于为消费者提供便宜的电动车。因此,我们现在需要决定,是否愿意为了保持与中国的距离而放弃电动车目标。

生于湖南,求学于北京,先后在广东、北京、DC 工作。一代移民,生活在美东小镇。

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